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Conceptos básicos de la unidad de superficie
Los accionamientos de superficie permiten que la embarcación utilice mejor la potencia de su motor.

Cuando la mayoría de la gente escucha el término unidad de superficie, piense en velocidad y alto rendimiento, pero de lo que realmente se tratan estas unidades de potencia bastante especializadas es de eficiencia. Debido a que las palas de la hélice rompen la superficie del agua (se llaman hélices que penetran en la superficie), los motores que las impulsan funcionan con menos carga que con las hélices completamente sumergidas. La mitad de la hélice gira en el agua. La otra mitad gira sobre la superficie. Esto permite que el barco utilice mejor la potencia de sus motores y vaya más rápido que uno con hélices sumergidas.

El más famoso de estos dispositivos es el impulsor de superficie de Arneson, desarrollado por Howard Arneson, quien también inventó el sistema automático de succión de piscinas. Arneson probó el prototipo en catamaranes de carreras antes de fabricarlo para uso del consumidor. Los propulsores Arneson siguen siendo populares para su uso en catamaranes de alto rendimiento y fondos en V, y las versiones más grandes se utilizan en yates de alto rendimiento como los construidos por Pershing y Mangusta. Las unidades de superficie ofrecen un calado menos profundo que el interior.

Mucha gente no lo sabe, pero los populares Mercury Racing Dry Sump Six, M8, NXT y Bravo One XR Sport Master de conducción corta son todas unidades de superficie. Mercury también construyó brevemente un propulsor de superficie de doble hélice contrarrotante llamado Blackhawk a principios de la década de 1990. Dry Sump Six, M8 y NXT son adecuados para motores de 700 hp o más, mientras que Bravo One se usa mejor en aplicaciones con motores que producen menos de 600 caballos.

Si bien los productos Arneson y Mercury también se utilizan para girar la embarcación, algunas transmisiones de superficie utilizan ejes fijos, como es el caso de los intrabordas. Desarrollado por el diseñador italiano Fabio Buzzi, el Trimax utiliza un timón. Esto también se aplica a las unidades de superficie BPM, que son populares en las carreras de lanchas en alta mar y las carreras de póquer.

Puede resultar sorprendente que un barco no necesariamente tenga que estar diseñado para viajes de superficie. Un fondo en V necesitaría un poco de balanceo para producir sustentación de proa, ya que los motores de superficie no producen ninguno, pero un fondo diseñado para motores intraborda rectos o dentrofueraborda puede lograr ganancias de rendimiento y eficiencia con motores de superficie. Entre los primeros vehículos con fondo en V de alto rendimiento que rompieron la marca de las 100 millas se encontraba un Hustler 32 sin escalones, propulsado por motores de 630 hp y propulsores Arneson.

Las principales desventajas de los propulsores de superficie son que dificultan el atraque porque carecen de la superficie de pala de un tornillo sumergido y se extienden muy por detrás del casco, sobresaliendo como apéndices. Pero cuando buscas velocidad y eficiencia, la apariencia no lo es todo.

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