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Después de un día de esquí acuático en la gasolinera, Rich McFaul de Stockton, California, metió la cabeza debajo de la escotilla del motor para oler rápidamente, como lo había hecho durante casi 20 años. Su hijo David, de 17 años, ya estaba detrás del volante y alcanzó la llave. «¡Dave!» gritó el padre, «¡NO TOQUES ESTO!»

Guardacostas combate incendios de barcos

En los barcos, un tanque de combustible con fugas puede ser catastrófico. Foto cortesía de USCG.

Dave miró a su padre, con la mano en el encendido, y luego también percibió el inconfundible olor a gasolina. Había un charco de gasolina en la sentina y justo debajo del motor. El asistente echó un vistazo, corrió hacia el teléfono y rápidamente marcó el 911, donde el operador dio el consejo casi innecesario: «Señor, aleje a todos del bote».

Los McFauls tuvieron suerte, pero hay literalmente miles de tanques de combustible de aluminio en barcos en todo el país que son bombas de tiempo esperando a estallar… y el suyo podría ser el siguiente. Considere que solo dos onzas de gasolina, o casi la misma ginebra que le pondría a su martini, tiene el poder explosivo de varios cartuchos de dinamita. Es más que suficiente para convertir tu bote en partidos junto con todos los que tienen la mala suerte de estar en él.

El hecho es que el aluminio (incluidas las llamadas «aleaciones marinas») es un material altamente anódico y puede deteriorarse rápidamente en contacto con la mayoría de los demás metales. El aluminio se corroe rápidamente cuando entra en contacto con el agua, especialmente el agua salada. El aluminio se fatiga cuando se somete a una flexión constante, como cuando el combustible se desparrama cuando el barco navega a través de un puerto agitado. Y luego, por supuesto, está el problema de las uniones que dependen en gran medida de la experiencia o inexperiencia del soldador.

¿Por qué la mayoría de los constructores de barcos usan tanques de aluminio? La respuesta es brutalmente simple: son baratos. Un tanque mucho mejor es uno de los muchos tanques de polietileno disponibles, pero a un precio más alto. Se trata de mantener el precio bajo y no preocuparse por las consecuencias en unos años. (Para una mejor comprensión de los sistemas de combustible marino en general, lea Sistemas modernos de combustible de gasolina para barcos).

Una consecuencia de esta cruel indiferencia por parte de algunos constructores de embarcaciones es que instalan los tanques de combustible de aluminio de una manera que es casi seguro que causará problemas. Muchos constructores colocan el tanque de combustible en el bote y luego sellan la cabina en él, sin dejar forma de inspeccionar o reemplazar el tanque.

Esto significa que si encuentra una fuga en su tanque, tendrá que destruir literalmente el piso de la cabina de su barco para quitar el tanque. Algunos fabricantes de embarcaciones, con buena conciencia y sentido común, instalan un panel removible en el piso de la cabina para que los propietarios puedan inspeccionar minuciosamente el tanque de combustible con regularidad. En un piso de madera, eso podría significar una pieza de madera contrachapada sobre el tanque que se atornilla. En los barcos con piso de cabina moldeado, sería una tapa de fibra de vidrio, probablemente tanto atornillada como siliconada.

Para empeorar las cosas, algunos fabricantes usan espuma para asegurar los tanques en su lugar. Este método es, por supuesto, ilegal ya que las regulaciones federales prohíben estrictamente encerrar un tanque de combustible de manera que permita que el agua se acumule en o alrededor del tanque (33 CFR Parte 183 Subparte J, Artículo 183.552, en caso de que esté interesado).

Entonces, ¿qué puede hacer para proteger su barco y su familia? Primero, revise su tanque regularmente. No, eso no significa que simplemente mire la parte superior del tanque a través del puerto de inspección de 8 pulgadas sobre las conexiones de gas. Me refiero a que usted ve, y toca, cada centímetro cuadrado del tanque: la parte superior, los costados y especialmente el fondo, que es propenso a la corrosión por el agua de sentina. Si el tanque está sujeto por correas, aflójelas y busque corrosión debajo de las correas.

En segundo lugar, practique un arranque seguro. Como descubrió Rich McFaul, el mejor detector de humo es la nariz humana. Antes de usar su embarcación y cada vez que reposte, asegúrese de abrir la tapa del motor y olerla una o dos veces. Ni siquiera enciendas el soplador de sentina hasta que hayas metido la nariz en la sentina, ya que una chispa puede desencadenar ese vapor de combustible letal.

Los tanques de combustible de aluminio en ambientes marinos son y seguirán siendo un problema. El aluminio más grueso aumenta la vida útil y los mejores métodos de ensamblaje e inspección reducen el riesgo. Sin embargo, con un reemplazo no corrosivo disponible, los constructores de botes deben quitar estas bombas de tiempo de su bote.

Si necesita reemplazar un tanque de combustible con fugas, puede encontrar un reemplazo de polietileno. Cuando el American Boat and Yacht Council usó una subvención de la Guardia Costera para estudiar los politanques, descubrieron que los tanques sintéticos instalados hace dos décadas no tenían fallas, y el ABYC dice que los tanques de polietileno no representan ningún riesgo. Pero hasta que compre un bote con tanques de polietileno o reemplace el tanque de aluminio en su bote, la vigilancia continua es su mejor defensa.

Y si cree que no tiene tiempo para tomar las precauciones de seguridad de olfatear e inspeccionar regularmente, es posible que tenga la oportunidad de relajarse en un hospital. si sobrevives

Nota del editor: este artículo se actualizó en julio de 2017.

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